Definición, historia y autores del ENSAYO

El ensayo Hispanoamericano

Un ensayo es, por lo general, es un escrito en el que se da el propio argumento del autor, sin embargo esta definición debería ser vaga, ya que se superpone a la definición de una carta, un artículo, un panfleto, y un cuento. Los ensayos han sido clasificados tradicionalmente como formales e informales. Los ensayos formales se caracterizan por su «serio propósito, dignidad, organización lógica, longitud», mientras que el ensayo informal se caracteriza por su «rasgo personal (auto-revelación, gustos y experiencias individuales, confidencialidad), humor, estilo agraciado, estructura incoherente, no convencional o tema novelesco», etc.


Son comúnmente focalizados en la crítica literaria, manifiestos políticos, observaciones de la vida cotidiana, recuerdos y reflexiones del autor. Casi todos los ensayos modernos están escritos en prosa, pero también existen obras en verso que han sido bautizadas como ensayos (por ejemplo, “Ensayo sobre la crítica” y “Un ensayo sobre el hombre” de Alexander Pope). Mientras que la brevedad generalmente define un ensayo, las voluminosas obras como “Ensayo sobre el entendimiento humano” de John Locke y “Ensayo sobre el principio de la población” de Thomas Malthus son unos contraejemplos.

En algunos países (por ejemplo, los Estados Unidos y el Canadá), los ensayos se han convertido en un elemento imprescindible en la educación formal. A los estudiantes de la secundaria se someten al estudio de fragmentos o extractos ensayísticos para mejorar sus habilidades en la reflexión y en la escritura; los ensayos de admisión son a menudo requeridos por las universidades en la selección de los candidatos, y en las humanidades y ciencias sociales los ensayos son una forma de evaluar el rendimiento de los estudiantes durante los exámenes finales.

El concepto de «ensayo» ha tomado otro horizonte más allá de las obras escritas. Un ensayo cinematográfico es una película que a menudo incorpora estilos de cine documental y está focalizado en el desarrollo de un tema o idea. Un ensayo fotográfico cubre un tema con una serie de fotografías estrechamente relacionadas entre sí y que pueden llevar un texto o subtítulos.

Definición del ensayo

La palabra ensayo deriva del verbo infinitivo en francés «Essayer» que significa «intentar». En inglés ensayo significaba primero «una prueba» o «un intento», y esto sigue siendo un significado alternativo. El francés Michel de Montaigne (1533-1592) fue el primer autor en describir su obra como ensayos; utilizó el término para caracterizarlos como: «intentos» de exponer sus pensamientos por escrito.

Posteriormente, el ensayo se ha definido de diversas maneras. Una de esas definiciones es: «composición prosaica cuyo tema de discusión está estrictamente enfocado» o un «discurso largo y sistemático». Es algo difícil definir al género en el que caen los ensayos. Aldous Huxley, uno de los ensayistas más destacado, da una orientación acerca  de este asunto. Señala que «el ensayo es un recurso literario para decir casi todo sobre casi todo», y añade que «por tradición, casi por definición, el ensayo es una pieza corta». Además, Huxley argumenta que «los ensayos pertenecen a una especie literaria cuya variabilidad extrema se puede estudiar más eficazmente dentro de un marco de referencia de tres polos». Estos tres polos (o mundos en los que puede existir el ensayo) son:

  • Lo personal y lo autobiográfico: Los ensayistas que se sienten más cómodos en este enfoque «escriben fragmentos de autobiografía reflexiva y miran el mundo a través de la cerradura de la anécdota y la descripción».
  • Lo objetivo, lo fáctico y lo concreto particular: Los ensayistas que escriben desde este enfoque «no hablan directamente de sí mismos, sino que dirigen su atención hacia in determinado tema tanto sea literario, como científico o político. Su arte consiste en exponer, juzgar y sacar conclusiones generales de los datos relevantes».
  • Lo abstracto-universal: En este polo «hallamos a los ensayistas que realizan su trabajos en el mundo de las altas abstracciones», que nunca son personales y que rara vez mencionan los hechos particulares de la experiencia.

Huxley añade que los ensayos más satisfactorios «…hacen lo mejor no de uno, no de dos, sino de los tres mundos en los que es posible que el ensayo exista.»

Historia del ensayo

Montaigne el gran ensayista

Los «intentos» de Montaigne surgieron de sus borradores. Inspirado en particular de las obras de Plutarco, una traducción de cuyas Œuvres Morales (obras morales) al francés acababa de ser publicado por Jacques Amyot, Montaigne comenzó a componer sus ensayos en 1572; la primera edición, titulada Essais, se publicó en dos volúmenes en 1580. Durante el resto de su vida, continuó revisando ensayos previamente publicados y elaborando otros nuevos. Un tercer volumen fue publicado póstumamente junto con más de 100 ejemplos los cuales son ampliamente considerados como “el predecesor” del ensayo moderno.

El ensayo en Europa

Aunque la filosofía de Montaigne fue admirada y copiada en Francia, ninguno de sus discípulos más inmediatos intentó escribir ensayos. Pero Montaigne, a quien le gustaba imaginar que su familia era de origen inglés, había hablado de los  ingleses como «primos», y fue leído temprano en Inglaterra, notablemente por Francis Bacon.

Los ensayos de Bacon, publicados en forma de libro en 1597 (cinco años después de la muerte de Montaigne, que contiene los primeros diez de sus ensayos), 1612, y 1625, fueron las primeras obras en inglés que se describieron a sí mismos como ensayos. Ben Jonson utilizó por primera vez la palabra ensayista en 1609, según el Diccionario Inglés de Oxford. Otros ensayistas ingleses incluyen también a Sir William Cornwallis, quien publicó ensayos en 1600 y 1617 que eran populares en ese momento, Robert Burton (1577-1641) y Sir Thomas Browne (1605-1682). En Italia, Baldassare Castiglione escribió sobre modales corteses en su ensayo “Il Cortigiano”. En el siglo XVII, el español Baltasar Gracián escribió sobre el tema de la sabiduría.

En Inglaterra, durante la Era de la Ilustración, los ensayos eran una herramienta favorecida de polemistas que apuntaban a convencer a los lectores de su posición/opinión; también aparecieron en gran medida en el auge de la literatura periódica, como se ve en las obras de Joseph Addison, Richard Steele y Samuel Johnson. Addison y Steele usaron el diario Tatler (fundado en 1709 por Steele) y sus sucesores como almacenes de su trabajo, y se convirtieron en los ensayistas más célebres del siglo XVIII en Inglaterra. Los ensayos de Johnson aparecen durante la década de 1750 en varias publicaciones similares. Como resultado del enfoque en las periódicos, el término también adquirió un significado sinónimo al «artículo», aunque el contenido puede no ser la definición estricta. Por otro lado, “Un ensayo sobre la comprensión humana” de John Locke no es un ensayo en absoluto, o un grupo de ensayos, en el sentido técnico, pero todavía se refiere a la naturaleza experimental y tentativa de la investigación que el filósofo estaba llevando a cabo.

En los siglos XVIII y XIX, Edmund Burke y Samuel Taylor Coleridge escribieron ensayos para el público en general. A principios del siglo XIX, en particular, se vio una proliferación de grandes ensayistas en inglés: Charles Lamb, William Hazlitt, Thomas de Quincey y Leigh Hunt, todos ellos escritos numerosos ensayos sobre diversos temas, reviviendo el estilo elegante anterior. Más tarde en el siglo, Robert Louis Stevenson también aumentó el nivel literario de la forma. En el siglo XX, varios ensayistas, como T.S. Eliot, intentaron explicar los nuevos movimientos en el arte y la cultura utilizando ensayos. Edmund Wilson, Virginia Woolf y Charles du Bos escribieron ensayos de crítica literaria.

En Francia, varios escritores produjeron obras más largas con el título de “Essai” que no eran verdaderos ejemplos de la forma. Sin embargo, a mediados del siglo XIX, “Causeries du lundi”, columnas periodísticas del crítico Sainte-Beuve, son ensayos literarios en el sentido original. Otros escritores franceses siguieron su ejemplo, como, Anatole France, Théophile Gautier, Émile Faguet y Jules Lemaître.

Japón

Al igual que con la novela, los ensayos existieron en Japón varios siglos antes de que se desarrollaran en Europa con un género de ensayos conocidos como zuihitsu – ensayos libremente conectados e ideas fragmentadas. Zuihitsu es una de las formas literarias que existían desde los comienzos de la literatura en Japón. Muchas de las primeras obras más destacadas de la literatura japonesa están en este género. Ejemplos notables incluyen: El libro de la almohada (c. 1000), de la dama de la corte Sei Shōnagon, y Tsurezuregusa (1330), por el monje japonés Yoshida Kenkō. Kenkō describió sus escritos cortos de manera similar a Montaigne, refiriéndose a ellos como «pensamientos sin sentido» escrito en «horas ociosas». Otra diferencia notable de Europa es que las mujeres han escrito tradicionalmente en Japón, aunque los escritos más formales, influenciados por China de los escritores masculinos eran más apreciados en ese momento.

China

El ensayo en ocho partes era un estilo de ensayo empleado en los exámenes imperiales durante las dinastías Ming y Qing en China. En la historia de la literatura china, se dice a menudo que el ensayo de ocho patas causó el «estancamiento cultural y el atraso económico» de China en el siglo XIX.

Formas y estilos

Esta sección echa la luz sobre las forma y los estilos de redacción ensayísticos. Éstos son empleados por una serie de autores, incluyendo estudiantes universitarios y ensayistas profesionales.

Causa y efecto

Un escritor que utiliza este método retórico debe considerar el tema, determinar el propósito, considerar a la audiencia, pensar críticamente sobre diferentes causas o consecuencias, considerar una declaración de tesis, organizar las partes, considerar el lenguaje, y decidir sobre una conclusión.

Clasificación y división

La clasificación es la categorización de objetos en un todo más grande, mientras que la división es la ruptura de un todo más grande en partes más pequeñas.

Comparar y contrastar

Los ensayos de “comparación y contraste” se caracterizan por:

  • Una base para la comparación.
  • Puntos de comparación.
  • Analogías.

La comparación determina similitudes entre dos o más objetos/cosas/…etc., mientras que el contraste determina los rasgos diferenciales entre dos o más objetos. Al escribir un ensayo de comparación/contraste, los escritores necesitan determinar su propósito, considerar su audiencia, considerar la base y los puntos de comparación, considerar su declaración de tesis, organizar y desarrollar la comparación, y llegar a una conclusión. Comparar y contrastar se arregla enfáticamente.

Expositivo

Un ensayo expositivo se utiliza para informar, describir o explicar un tema, utilizando hechos importantes para enseñar al lector sobre un tema. Mayormente escrito en tercera persona, usando «él», «él», «ella», «ellos», el ensayo expositivo utiliza lenguaje formal para hablar de alguien o algo. La redacción de un ensayo expositivo a menudo consiste en los siguientes pasos: organizar pensamientos, investigar un tema, desarrollar una declaración de tesis, escribir la introducción, escribir el cuerpo del ensayo, y redactar la conclusión.

Descriptivo

La escritura descriptiva se caracteriza por los detalles sensoriales, que apelan a los sentidos físicos, y detalles que apelan a los sentidos emocionales, físicos o intelectuales de un lector. La descripción emplea utensilios como el lenguaje connotativo, el lenguaje denotativo, el lenguaje figurativo, el símil y la metáfora con el fin de alcanzar una impresión dominante. Una guía de ensayos universitarios afirma que «la escritura descriptiva dice lo que pasó o lo que otro autor ha discutido; proporciona un relato del tema». Los ensayos líricos son una forma muy importante de ensayos descriptivos.

Dialéctico

La  forma dialéctica, que se emplea comúnmente en la filosofía, el ensayista hace una tesis y un argumento, luego se opone a su propio argumento (con un contraargumento), pero luego se opone al contraargumento con un argumento final y novedoso. Este tipo a veces se llama un documento ético.

Historia (tesis)

Un ensayo de historia a veces se refiere a un ensayo de tesis que describe un argumento o afirmación sobre uno o más eventos históricos apoyando esa afirmación con pruebas, argumentos y referencias. El texto deja claro al lector sobre por qué el tal argumento o la tal reclamación es como es.

Narrativa

Una narrativa utiliza herramientas tales como flashbacks y transiciones que habitualmente llegan a un clímax. El foco de una narrativa es la trama. Al crear una narrativa, los autores deben determinar su propósito, considerar a su audiencia, establecer su punto de vista, utilizar el diálogo y organizar la narrativa. Una narrativa suele estar ordenada cronológicamente.